Иногда бывает интересно заглянуть в прошлое, и прочитать прогнозы футурологов того времени, делающих ставку на ту или иную технологию, которая в последствии либо развивается, либо умирает. Интересным с этой точки зрения является такой популярный и ныне способ коммуникаций, как пневмопочта.

Пневмопочта представляет собой транспорт для перемещения при помощи потока воздуха специальных капсул с корреспонденцией и небольшими предметами по системе трубопроводов. Обычно пневмопочта действует в пределах одного здания или, что встречается не столь часто, — одного города.

Начнем наш рассказ о пневмопочте с небольшого экскурса в историю. Первое упоминание о системе транспорта, похожей на пневмопочту, встречается еще в далеком 1792 году. В то время на 50-метровой колокольне Венского Собора Святого Стефана была возведена труба, по которой при помощи сжатого воздуха передавались письменные сообщения о пожарах, замеченных в городе.

Изобретение пневмопочты связывают с именем изобретателя почтовой марки — Роуландом Хиллом, который в 1836 году предложил проект перемещения почтовых сообщений через систему подземных труб. Но его интересная идея была воплощена в жизнь только в 1854 году в Лондоне. Линия пневмопочты в 200 метров соединяла здание фондовой биржи с городским телеграфом. А спустя 8 лет была запущена линия между лондонским вокзалом Истон и почтамтом Кемпден.

Но тогдашняя технология была очень несовершенной, линии очень часто ломались, поэтому их вскоре закрыли. Тем не менее, это было только началом — в той или иной мере проект показал себя с положительной стороны. Пневмопочта как средство оперативной доставки сообщений была очень привлекательна, и в 1862 году, после усовершенствования проекта, в эксплуатацию были введены еще несколько линий. Скорость пересылки сообщений по тем временам была почти революционной — патрон с сообщением преодолевал расстояние в 300 метров за 10 секунд. Конечно же, телеграф мог бы сделать это быстрее, но вот только оригинал документа или, допустим, несколько монет по нему не перешлешь, да и его использование было далеко не всегда удобным. Потому вслед за Англией изобретение начали использовать и другие страны.

В Берлине к 1875 году пневмопочта соединила 15 почтовых отделений. При этом максимальная длина участка пневмопочты составляла 12 километров, который контейнер преодолевал за 35 минут. В Париже пневмопочта получила еще больший размах — она объединила все отделения почты и телеграфа, а общая длина линий передачи составляла около 500 км.

Пневмопочта существовала также в Италии, во Франции и в Австрии, и даже в России. Она успешно использовалась на некоторых почтамтах Москвы и Санкт-Петербурга, но действовала только внутри зданий.

К началу XX века пневмопочта распространилась по всему миру. Но технический прогресс, изобретение телеграфа и телефона снизили значение бумажной корреспонденции и необходимость ее срочной доставки. Последние работающие пневмопочты были в Париже и Лондоне. Последней городской системой пневмопочты, сохранившейся до наших дней, является Пражская, которая функционировала с 1889 года. Владелец этой пневмопочты, Telefónica O2 Czech Republic, так и не смог найти покупателя, который смог бы восстановить её после разрушительного для многих муниципальных сетей Европы наводнения в 2002-м году, и сейчас постепенно восстанавливает ее самостоятельно. Восстановить 55 километров труб, компрессорные и коллекторные станции, герметичность всей системы…

Выгоды использования пневматической почты очевидны: почтовые автомобили в часы пик могут двигаться по Праге со скоростью меньше 20 км/ч. Капсулы «летят» по трубам гораздо быстрее, причем в любое время суток. К тому же, электричество, потребляемое пневматическими установками, обходится куда дешевле, чем топливо для автомобилей.

Немалой популярностью пневмопочта пользуется в Америке, где в 1892 году в Филадельфии построили первую линию — между зданиями биржи и главного почтамта. Впрочем, ничего удивительного — для биржи оперативный обмен информации был особенно важен. На доставку каждой капсулы из главного почтамта на биржу (расстояние 0,5 англ. мили) затрачивалась 1 минута, а на обратный путь — 65 секунд. Пневмопочта соединяла также главный почтамт со станцией Пенсильванской железной дороги. Здесь расстояние в 1 милю преодолевалось за 1 минуту 25 секунд. Вскоре пневмопочта для доставки писем появились в Бостоне и в Нью-Йорке. 8-дюймовые трубы были подведены к столам для штемпелевания и сортировки писем, причем капсулы вмещали по 600 писем. Разветвленная сеть пневмопочты, созданная в Нью-Йорке, соединяла главный почтамт и почтовые отделения. Протяженность наибольшего участка составляла 5600 метров, которые почта проходила за 7 минут. Ежедневно посредством пневмопочты пересылали до 3 тонн корреспонденции.

Пневмопочта, кроме прямого своего назначения, предлагалась и для совершенно фантастических вариантов использования в качестве способа пересылки. Так, на Американской Научной Выставке в Нью-Йорке в 1867 году был продемонстрирован прототип пневматического метро — по трубе 32,6 м в длинной, 1,8 м в диаметре сжатым воздухом перемещался своеобразный «вагон» с 12 пассажирами. Пару лет спустя, действительно, в Нью Йорке такой проект был воплощен в жизнь — линия длинной 95 метров была построена под Бродвеем. Правда, просуществовала она всего несколько месяцев, и вскоре была закрыта.

Проектов, подобных этому, равно как и проектов пневматических лифтов, существовало множество, но большинство из них были признаны экономически невыгодными и их разработка была заброшена.

Вошедшая в употребление в 19-м столетии пневмопочта стала символизировать технический прогресс и многие футурологи пророчили этой технологии большое будущее. Многие полагали, что она будет использоваться и развиваться дальше. Это нашло отклик и в футулогической литературе того времени. Жюль Верн в своем «Париже в 20 веке» описывает пневмопоезда, пересекающие океаны. А в «Двадцатом веке» Альберта Робида подобные поезда полностью заменили привычный железнодорожный транспорт. И подобных примеров можно привести еще огромное множество.

В 1888-м году Эдвард Беллами в своей утопической новелле «Смотрящий назад» описывает мир 2000-х как мир, окутанный трубами пневмопочты, которая вытеснила магазины и доставляет все необходимые потребителю товары по запросу в капсулах.

Нелишним будет также упомянуть, что, за счет того, что пневмопочта наиболее часто применялась в крупных корпорациях, то помимо прогресса, она стала ассоциироваться с бюрократией. Зачастую с помощью пневмопочты демонстрировали бумажную неразбериху, царившую в подобных корпорациях. Причем, это клеймо сохранилось и по сей день — вспомнить только, например, фильм Терри Гильяма «Бразилия» или же сериал «Футурама».

К 50-м годам XX века пневмопочту практически полностью вытеснили современные средства обмена информацией. Тем не менее, пневмопочта используется и сейчас, но исключительно как средство передачи документов в пределах зданий крупных корпораций. К примеру, пневмопочта просто необходима в банках, где требуется пересылка оригиналов документов, или в крупных лабораториях для доставки проб на анализ, в некоторых правительственных учреждениях, торговых супермаркетах (но не для доставки товаров потребителям, как предполагал Эдвард Беллами, а для сдачи выручки в кассах).

Быть может, и эти, оставшиеся островки использования пневмопочты скоро уйдут в историю – документооборот в банках станет полностью электронным, большая часть платежей будет осуществляться по кредитным карточкам и про хрустящие купюры все забудут?

А возможно, в ближайшем будущем, системы пневматопочты будут незаменимым способом транспортировки, и не только документов? Или пневмопочта станет-таки неотъемлемой частью автоматизации рабочего процесса, которая способна обеспечить безопасность, высокий имидж и экономию рабочего времени.